谷歌宣布放弃模块化手机 只有iPhone之路正确?

谷歌公司,更确切一点应该说是Alphabet正式宣布停止模块化手机(Project Ara)的研发。Project Ara是其公司内部的一个项目代号,旨在研发并推广一种高度可定制的模块化手机。模块化手机的概念极具想象力和极客精神,它和我们今天使用的手机迥然不同。甚至可以说,模块化手机和iPhone就是两种完全不同思路的对应产物。一种是高度定制,用户可以通过对机身硬件和软件的大幅度“改造”来打造一部真正适用于自己的手机。

谷歌宣布放弃模块化手机 只有iPhone之路正确?的照片 - 1

而一种是高度封闭的产品,手机公司为用户设计好一切,从外观设计到软件都由设计师一手包办。用户私自的改装甚至是不被允许的。iPhone换个电池都很困难,而苹果一度追究越狱为非法。

看起来像是“要自由还是要面包”的问题。而这一次,“自由”好像失败了。

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Ara原本是谷歌ATAP(Advanced Technology and Projects)部门下属的一个项目。最初隶属于摩托罗拉手机,后来联想收购了摩托罗拉,Ara作为独立项目被留在谷歌大家庭中。

Ara在2013年由保罗·埃雷蒙科(Paul Eremenko)开创。作为对当下完美手机的一次“反制”。在最初的设想中,Ara智能手机由一个“数据总线”(data bus)作为基本组成,而它作为手机的功能则由各种功能模块附加到这个总线上来实现。这些模块包括:不同速度的处理器、不同容量的电池、不同规格的摄像头等等。用户想要什么要的功能,就去购买对应的模块来装上。像小孩子玩积木一样——模块化,可定制。

概念听上去很酷。不过就算只是看一下概念设计图,人们也能很容易指出这种手机所存在的短板:笨重。如此模块化“组装”起来的手机为了实现基本的功能,势必会累叠很多个小电池包一样的“模块”组件。而各个模块都有自己的包装和接口,这些空间和重量累加起来的结果,可不会多让人喜闻乐见。要知道现在很多手机之所以设计成“电池不可拆卸”,就是因为在追求轻薄的时候,手机内部空间寸土寸金。很多“方便”就牺牲在了轻薄上。

于是结果不言而喻,Ara想要一部更“舒心”的手机,得到的可能却是更“糟心”。

重量上的顾虑之外,技术上的困难也无法忽视。想要通过一个总线来传输所有模块的数据,这在当下是不现实的。即便是苹果的iPhone也是使用多个数据总线来支撑设备元件之间数据高速传输的需求。要想实现流畅的操作和即时的反应速度,多总线的策略是必不可少的。可能看上去有点笨,不过当今所有的手机都是这么干的。

模块化手机多少让人们——特别是“老一代”的组装机用户——联想到组装PC的例子。今日模块定制手机和iPhone这些手机之间的对比,恰似当年组装机和品牌机器之间的关系。

自由令人向往,但自由是有代价的。在智能手机之前的计算机时代,组装电脑是极客的入门必修课。电脑高手乐彼不疲,而普通人则痛苦万分。时常出现的兼容问题和莫名其妙的驱动故障让多少电脑“小白”心有余悸。打心眼里认为电脑带来麻烦比便利多。“那玩意儿就是故障的合集。”

电脑时代的组装思路显然不适合被套用到今日之“手机时代”。精致的iPhone给智能手机定下了新的完美标准:便携、耐用和可靠。

从一开始,苹果就知道一个手机该有的样子是什么。乔布斯有句名言,大意是群众不知道他们要什么,我们给他们设计就好了。给他们(改装的)自由只会带来混乱和苦恼。早在iPhone之前,这种“专制但成功”的商业思路就已经在苹果公司存在:为了保证完美的用户体验,苹果软硬兼包打造麦金塔电脑。

虽然以精致和艺术的声誉名声在外,不过带来的成功却有限。只有少数人懂得欣赏——同时花得起大价钱来购买——苹果的艺术电脑。对于普通大众,他们安适于偶尔蓝屏和卡顿的windows电脑中。

到了智能手机时代,苹果软硬全包的产品思路才真正大放异彩。不仅成功,而且成功得让全世界所有手机厂商垂涎。人们对手机的需求就是小而美,精致而可靠。贵点没关系,能随身带出去,价格高反而凸显身份。苹果公司真正响彻全球便是在这个时期,iPhone被称为“上帝手机”,一度成了智能手机的代名词。

2007年第一代iPhone推出时,市面上大家在使用的还都是功能机。iPhone横空出师给大家带来耳目一新的“手机”概念。消费者惊呼“这不是一台手机,这是一部带通话功能的迷你电脑。而且它还出奇的好用。”

“好用”的基础是iPhone的高度封闭化。从硬件外观到软件内容,苹果公司进行了高度统一的设计。这使得他们的手机内外统一,浑然天成。而且没有多余的自定义选项——前两代iPhone甚至不允许用户更换壁纸,因为“会破坏图标的美”——避免了卡顿和故障的几率。那个讽刺的结论在此出现了:人们认为自由会让自己变更好,结果没有自由才完美。iPhone成为历史上最受欢迎的电子产品,苹果的专制手段则给他们带来智能手机市场94%的恐怖利润率。

苹果是唯一一家软硬兼包的智能手机制造商。包括处理器都是苹果自己设计(尽管目前有传言未来可能采用英特尔的处理器)。对于其他厂家来说,要想结合软件和硬件是一件很困难的事。而苹果从一开始就这样做,然后他们成功了。将软件和硬件都控制在自己手里,这是其他厂商的挑战,却正是苹果的优势。从07年到现在,其他厂商追赶了这么多年之后,iOS(配合iPhone)在稳定和流畅度上面仍然胜出安卓手机。软硬兼包的策略还让苹果能够随着新机器发布炫酷的新功能,比如随着前置摄像头发布Facetime,随压感屏幕打造3D Touch。这些是其他手机厂商望尘莫及的事。

当前安卓阵营碎片化的问题就已经让谷歌头痛不已了,在这种情形下砍掉Ara项目也是情理之中。毕竟一个炫酷的理念并不代表炫酷的产品,更不能保证市场。而商业公司是需要得钱吃饭的。或许提前感到心灰意冷,早在去年五月,创始人埃雷蒙科就转投航天企业另谋出路了。

回到开头那个问题:谷歌放弃模块化手机,证明了iPhone的“道路正确”吗?或许答案只需要加一个前提:市场。

放在市场的天平上,iPhone的吸金能力的确胜过了其他厂商的产品。不过在胜负揭晓的同时,另一件事或许也有被记住的价值。人类历史上有一个规则放之四海皆准,那就是:自由从来都是小圈子的事,大众从来对包办更有好感。就像“极客”总是少数脑神经活跃者,而不可能一个国家全是极客。封闭生态的完美产品尽管被大众热爱和接受,突破牢笼的创新精神永远都应该被称赞。

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