矛盾犹存:谷歌Ara模块化手机为何仍无胜算?

在日前举行的谷歌2016 I/O开发者大会上,谷歌宣布其Project Ara模块化手机的又一个开发者版本将于2016年发布,而消费版将再次跳票到2017年。坦率地说,要不是谷歌此次重提,我们(包括许多业内人士)恐怕 都忘记了谷歌的Project Ara模块化手机项目,而我们最后有关Project Ara的消息,还是其在去年8月宣布暂时停止其在波多黎各进行的Project Ara项目的测试。对此,有业内认为这是谷歌放弃Project Ara的节奏,但今天的事实证明,似乎谷歌仍旧对Project Ara情有独钟。那么此次Project Ara能有胜算吗?

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所谓追本溯源。这里不妨先看看谷歌Project Ara从何而来。从国外媒体之前在对谷歌Project Ara深入采访后透露,Project Ara的想法和根基来自于其并购来的一家以色列创新公司Modu手机的专利加上Phonebloks网站创始人Dave Hakkens在YouTube的一段模块化手机的视频。尽管可能Project Ara的立项远非这么简单,但至少从其目前Project Ara的实际进展及对外宣称的理念看,上述背景是绝对不容忽视的。

遗憾的是,在2008年就尝试模块化的Modu手机早以失败告终,而Phonebloks在最初的火爆之后,也日渐冷清。究其原因,有业内分析认为,手机产业的高度集成化在使得相关部件成本大幅降低的同时,也加大了手机以模块化组装的门槛。需要提醒的是,这些还只是发生在8年前的2008年,而手机产业发展今天,随着功能的不断增强,其部件集成化的程度更高(相对抬高了模块化组装的难度),成本也更为低廉(降低了模块化手机的成本优势)。

另外,从谷歌推出Project Ara模块手机的主观意愿看,是希望通过该项目加速智能手机,确切地说是加速自身Android生态系统在移动市场的增长,这也是为何谷歌Project Ara模块手机测试地当初选择在智能手机普及率仅为一半的波多黎各及定位低价的主要原因。不幸的是,本身定位在智能手机普及率低,相应市场和用户水平也低,却采取对于市场和用户水平要求较高的Project Ara模块智能手机定制化方式本身就存在着很大的矛盾。这从后来谷歌暂停了其在波多黎各Project Ara模块手机测试项目可见一斑。

在此也许有人会称,Project Ara模块智能手机主要面向的是智能手机的重度用户(所谓的发烧友),但即便如此,从Android系统用户的增长看,重度用户会选择Project Ara,相应他们也会放弃其他的Android手机。故从增加Android生态系统用户的角度,Project Ara的意义并不大,而这也似乎背离了Project Ara模块手机推出的初衷。即吸引更多用户加入到自己的Android生态中。

更让我们不解的是,如果Project Ara模块手机最初是希望通过低价(模块化降低成本)来提升智能手机在普及率低且增长较快的新兴市场份额增长的话,后来其发布的同样针对低价智能手机市场的Android One无疑成为了自身最大的对手。尤其是在Android One出师不利,后来将价格打到50美元重返市场之时,之前预估定价在100美元以下的Project Ara模块手机的市场空间又在哪里?当然这里我们还没有将这些市场的用户在定制化选择上的难度计算在内。

同样,Project Ara也面临合作伙伴(部件厂商)支持的问题,而这无疑又涉及到成本的因素,但成本和所需要的不同模块的出货量又息息相关。但不幸的是,与成本相关所需定制化模块(部件)的出货量是厂商,包括谷歌自己难以预估的。关键是部件厂商很难在这种模式中确定自己的盈亏平衡点。这就决定了部件厂商的参与和支持度不会很高,至少与目前具有品牌的智能手机整机厂商相比。毕竟这些厂商智能手机所需各模块的量是确定的,至于说最终整机卖得好坏或者赚赔和部件厂商没有任何关系。即与整机厂商合作,部件厂商的利益有所保证,且相较与谷歌Project Ara合作的风险要小得多。

最后,虽然部分用户可以找到适合于自己需求的配件模块,但由于谷歌确定了事关Project Ara智能手机外观设计的骨架(据 Google Ara 项目团队介绍,Project Ara 手机有大中小三种尺寸,分别是4 英寸、5英寸和大于5英寸,且“骨架”相当厚重),进而导致智能手机超轻薄的可能性很小,而这无疑有悖于目前智能手机厂商及用户的诉求,让智能手机作为消费电子产品,用户在外观(所谓的颜值)的选择余地大大降低,造成Project Ara模块化手机外观的同质化。要知道智能手机外观在用户的选择决定中也起着相当重要的作用,尤其是在智能手机硬件日益同质化的今天,外观设计或许才是决定用户购机的主要动力之一,而这再次暴露出Project Ara模块手机与市场和用户需求的背离。

综上所述,我们认为,尽管谷歌对于Project Ara始终抱有希望,其发布之初就存在的诸多矛盾一直存在,且随着其所处产业的发展及竞争的激烈,这些矛盾非但不会化解,反而会愈演愈烈,进而让Project Ara的胜算更加渺茫。

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