终于传出要自研GPU 是什么让苹果在自研芯片的道路上越跑越远?

这厢是Intel刚刚下定决心要放弃手机SoC业务,而在另一头,苹果却在自研芯片的道路上高歌猛进,越跑越远。从2010年发布iPhone 4开始,苹果就采用了自行设计的A4处理器。此后,苹果的每一代移动设备处理器(包括iPhone、iPad上)均采用ARM的架构授权、苹果自行设计、 三星或者台积电代工的方式来研发生产。但这部分自研,此前只局限在应用处理器(AP)上,而GPU和基带芯片则按惯例采购Imaginaition和高通 的授权。

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而近期外媒的消息显示,苹果可能要自己涉足GPU和基带芯片研发了。根据苹果的对外招聘显示,他们正在寻求图形芯片方面的专业人士;而一个月前,他们同样在招募“无线硬件设计工程师”这样的岗位。

在自研芯片的道路上,苹果有过哪些努力?

芯片最重技术积累和人才,而苹果早年的两起收购可以说从根本上推动了自研芯片的进程。一家是P.A. Semi,另一家是Intrinsity。

2008年苹果收购了P.A. Semi,这是一家微处理器设计公司,以设计低功耗芯片闻名。传闻中苹果的收购出价为2.78亿美金。随后,到了2010年4月,苹果又花费了1.21亿美元收购了移动芯片制造商Intrinsity,目标同样指向低功耗超快处理器的开发。

此后的几年,就能慢慢看到苹果处理器的变化。于2010那年发布的iPhone 4,使用的A4处理器与ARM标准的S5PC110十分接近。而到了2012年,iPhone 5上所采用的A6处理器就已经是非ARM标准架构的处理器了。除了iPhone,iPad产品线也从自研芯片中直接受益。

有了自家的处理器,苹果在产品的推进上越发从容——新机型的软硬件设计都从底层芯片上开始优化,而旧版处理器则持续下放,与任何一个单一的Andorid机型相比都形成技术和销量规模上的领先。

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在苹果组建处理器研发能力的过程中,有一个人不得不提,就是前Intel和IBM高管Johny Srouji;今天,他是苹果主管硬件技术的高级副总裁。

Johny在2008年加入苹果,并且主导了A4处理器的研发;现在他负责的团队几乎参与了从工业设计到软件研发中的每一个环节。从苹果今天的管理层架构也可以看到,芯片研发已经于工业设计、软件工程一样作为苹果最高级别的战略,甚至是推动苹果移动设备的中枢。

PowerVR背后,Imagination是一家怎么样的公司?

同样,从2010年开始,苹果的A系列处理器就开始集成PowerVR的GPU。

PowerVR的背后,Imagination是一家英国公司,负责设计和经营SoC的IP。巧合的是,全球最大的经营SoC IP的公司ARM也是一家英国公司,Imagination在业内有“ARM第二”的美称。

就技术而言,Imagination目前是是移动平台GPU授权的绝对老大,紧随其后的是高通自用的Adreno GPU,以及这两年增长迅速的ARM Mail GPU。此外,Imagination的触角很广,不限于ARM阵营,Intel的Atom处理器使用的也是PowerVR系列GPU核心。Imagination已有的授权业务伙伴除了苹果,还有Intel、MTK、LG、Qualcomm、Sony、三星、海思等等。

在2015年以前,Intel和苹果曾经还同时是Imagination的股东,但在去年Intel宣布将出售所持有的4.9%的股份;而苹果则通过几轮增持,掌握了Imagination将近10%的股份。到今年3月份,有媒体报道,两家的高层在进行与业务收购有关的会谈。此后苹果方面承认了两家公司的收购接触,但并没有评论这方面的进展。

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无论是自研GPU还是基带芯片,苹果都在尝试让自己的核心供应链更可控。如果收购Imagination,可以加强苹果在GPU上的领先,此外也可以加速GPU与CPU的整合。

而关于基带芯片上,此前苹果曾传出将分配3成的基带芯片供应给Intel,如此减少对高通的依赖。

无论是自研还是收购,GPU和基带芯片都不会来得很快,但几乎一定会发生。

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