Facebook 20亿美元押宝Oculus背后有何故事

据国外媒体报道,马克•扎克伯格斥资20亿美元收购了虚拟现实公司Oculus。而Oculus创始人帕尔默•洛基(Palmer Luckey)年仅22岁,他的心血之作Oculus Rift在众筹网站Kickstarter取得了突破性的成绩。这款头盔即将推向市场,而虚拟现实领域的竞争正日趋白热化。扎克伯格此举无异于下了巨大的赌注。对此,美国《名利场》网站深度剖析了Oculus Rift台前幕后的故事。

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以下为文章主要内容:

扎克伯格试用Oculus Rift

扎克伯格戴上这个笨拙的头盔时,他知道,这就是科技界的未来。

Oculus Rift的外观并不起眼:哑光的黑盒子,大小和砖头差不多,戴在脸上像副巨大的滑雪镜,头盔的其他部分是一团电线,从用户的后脑勺连接到一台小型台式电脑上。虽然看起来未来感十足,但并不美观。它的发明者帕尔默•洛基是个科幻迷,17岁时就在加州长滩他父母的车库里捣鼓着Oculus Rift的原型机,还在众筹平台Kickstarter筹集了高达240万美元的资金。仅仅四年后,科技领域的风云人物看上了这款产品。

当时,扎克伯格在Facebook总部首席运营官雪莉•桑德伯格的办公室中与这个小伙子会面,一同在场的还有首席产品官克里斯•考克斯和首席技术官迈克•施洛普夫。

扎克伯格佩戴Oculus Rift时,眼前呈现的是与现实完全不同的景象:山腰一座被毁坏的城堡,而闪闪发光的雪花在四周飘落。无论他往哪看,这片场景也随着头部的移动而移动。突然,他眼前冒出一只巨大的、喷着火焰的石翼魔。

“哇,”扎克伯格摘下头盔说,“棒极了。”

那是2014年1月,当时扎克伯格正准备庆祝两件具有里程碑意义的事:Facebook创建10周年以及他的30岁生日。多年来,扎克伯格一直全心全意地推进Facebook的发展,成功地使Facebook成为数以亿计人24小时保持在线的手机通信平台。

而最近,他一直在思考,什么是下一个重大的计算平台?智能手机之后,具有同等重要意义的产品是什么?扎克伯格认为,答案在于能够提供“身临其境的3D体验”的头盔,它不仅在影视领域可以一展拳脚,在游戏、演讲和商务会议中也能发挥巨大作用。这类产品最终将通过扫描大脑,把用户的想法传递给朋友,就像在Facebook分享宝宝照片一样。他向《名利场》的采访者透露,“我认为我们的技术将发展到能够通过思想向其他人充分传达我们的感官体验和情感。”

虚拟现实市场竞争激烈

Facebook将在明年年初发售Oculus Rift。它虽不是市场上第一款虚拟现实头盔,但凭借整套配置(包含头盔和电脑)1500美元的售价,它成为市面上第一款功能复杂同时价格又相对亲民的VR头盔,也是第一款不会令用户头晕的VR头盔。

2014年3月,扎克伯格宣布他将花费20亿美元购买Oculus VR。而两大视频游戏机制造商索尼和微软都准备在今年推出VR头盔。而就Oculus被收购数月后,谷歌推出了一款廉价的VR产品——谷歌纸板眼镜:由价值几美元的纸板制成头盔,再搭配智能手机就能产生惊艳的VR效果。媒体将之称为廉价版Oculus。

值得一提的是,谷歌等公司对虚拟现实公司Magic Leap注资了5.42亿美元。这家神秘公司的CEO鲁尼•阿伯维兹今年44岁。虽然距离发布产品似乎还需很多年,但在某种程度上,这家公司的产品比Oculus Rift更令人兴奋,因为它将采用“扩增实境(AR)”技术,可将逼真全息图叠加到佩戴者的视野中。传奇娱乐CEO托马斯•图尔使用“狂热”这个词来形容Magic Leap的投资者。这些投资方除了谷歌和图尔,还有科技界重量级投资者安德森•霍洛维茨。

图尔也是Oculus的投资者。他认为,无论哪家VR公司胜出,虚拟现实的影响力将远超过高清电视和3D电影之类的突破性技术。他说,“一年前,消费者们并不买谷歌眼镜的帐,那将来他们是否会接受这些VR头盔呢?好莱坞和硅谷似乎不觉得这是个值得考虑的问题。实际上,VR领域的竞争已经如火如荼地展开了。”

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Oculus创始人趣事

扎克伯格和洛基都在20岁之前开创了公司,并取得了很大的成功。但是他们的相似之处仅限于此。尽管扎克伯格早已告别穿着人字拖的邋遢习性。而22岁的洛基不论从外貌还是行为上,仍稚气未脱。据《福布斯》估计,他的身价已超过5亿美元,但他仍然常穿着拖鞋四处走动,同六个室友共同居住。谈到食物,他就变得很活跃。他是这么评价一家连锁快餐馆PeiWei,“我太爱PeiWei了,它是世界上最好的亚洲风格餐馆!”

洛基并非出身富裕人家,他是家中四个孩子的老大。一家人住在长滩的复式小公寓中。他的父亲是一名汽车销售员以及业余修理工,常在满是工具的车库里教他捣鼓些小玩意。洛基小时候就开始DIY电脑,随后还把精力投入到更复杂的设备上。有段时间,他对激光技术很着迷,甚至不小心让激光弄伤了自己的眼睛,导致视网膜上出现了一个盲点。对此,他说,“这没什么大不了的。眼睛里出现了盲点,但大脑可以补偿。”

洛基在eBay上购买有问题的iPhone,修一修,再拿去卖钱。通过这种方式,他就能赚钱维持自己的爱好。此外,他还在网络论坛上结识了一些共同爱好者。他通过电脑游戏接触到VR技术,有段时间对此也产生了浓厚的兴趣。洛基回忆道,在打造了一款能够产生饱和视觉效果的“带六个显示器的装置”后,他想,为什么不直接在脸部佩戴一个小屏幕。于是,他在论坛上公开了他的设想,在随后的研发过程中还向论坛中的朋友分享进展。

Oculus开始起步

2012年4月,洛基宣布他已完成自己的第一个虚拟现实设备,当时他才19岁。他计划把这个设备作为DIY套件在Kickstarter上推出。他写道,“我不赚一分钱,我的报价涵盖了购买零件的成本、制造开销、运费和Kickstarter服务费。剩余大约10美元用来买披萨和啤酒以庆祝这个设备完工。”他把这个设备命名为Oculus Rift。Oculus在拉丁语中意为“眼睛”,在他看来是一个“超级酷的词”。Rift本意是“裂缝”,指的是虚拟现实技术创造了“现实世界和虚拟世界之间的裂缝。”

洛基把他的原型机寄给摇滚明星兼视频游戏开发商约翰•卡马克。后者则在E3大会上展示了这台设备,随后它被评为“或许是全世界最好的虚拟现实演示。”后来视频游戏媒体对洛基倍感兴趣。而索尼希望聘请他运营圣莫尼卡的一个虚拟现实实验室。

后来,论坛的朋友把他介绍给32岁的游戏企业家布伦丹•艾瑞比。洛基担心被政府监视,拒绝使用手机,因此一开始艾瑞比无法联络到洛基。但最终两人联系上了,还安排在高档牛排餐厅STK中用餐。结果那天洛基不仅迟到了,还穿着凉鞋和T恤衫,用餐期间也聊得格外卖力。艾瑞比回忆道,“很有趣。”

艾瑞比和三个朋友内特•米切尔、迈克尔•安东诺夫和安德鲁•赖斯决定帮助他。他们过去曾在两家视频游戏软件公司中共事过。艾瑞比告诉洛基,他将向Oculus公司提供几十万美元的借款,并帮助他制作一个面向Kickstarter推出的宣传视频。为了显示自己的诚意,他写了一张5000美元的支票,而且不附带任何条件。洛基搬出他父母的房子,聘请一个十几岁的技术迷,就这样在长滩的一个二星级汽车旅馆中设立了公司。他们把床推到房间角落,把所有可用的电源插座用上,把房间变成了他们的临时住所和实验室。洛基承认,“这个办公地点是有点隐蔽。”

洛基和艾瑞比起初计划筹资50万美元,但由于百万美元级别的筹资项目在Kickstarter并不常见,洛基担心没法完成目标,最终将目标金额减半。

但事实上,他们在几小时内就完成了目标额。在筹款周期结束时,他们获得了近万人的支持,共筹得240万美元。他们把公司搬出了汽车旅馆。

在Kickstarter取得的成绩吸引了克里斯•迪克森的注意。他是一名连续创业者,刚刚与安德森•霍洛维茨展开合作。起初他对洛基的产品持怀疑态度。据称,微软正在开发HoloLens,而且进度远超洛基的Oculus Rift。此外,尽管Rift对用户的头部运动能够做出准确回应,但时间上存在明显的滞后,这会使大多数用户感到头晕。根据常识,要消除头晕,时间滞后需减少到20毫秒以下,否则头晕的感觉会一直持续。迪克森回忆道,Rift的时间滞后为80毫秒。因此他虽对Rift感兴趣,但并未投资。

在艾瑞比的努力下,Oculus获得了1600万美元的融资,由两名来自波士顿的风险投资者领投。这笔资金使洛基得以聘请约翰•卡马克担任公司的首席技术官。2013年秋天,时间滞后已减至原来的一半。艾瑞比体验Rift时并没有感到头晕,因此在10月份的一次会议中宣布了这一进展。不久后,他收到了马克•安德森的一封电子邮件,邮件中写道,“我们彻底转变了,变成了支持者。”

与扎克伯格接触

后来安德森和迪克森一同前往Oculus设在加州欧文市的总部,在那里艾瑞比和洛基展示的Rift版本与即将出售的版本十分类似。他们就开始商定合作条款,其中涉及到7500万美元的投资。安德森也是Facebook的董事会成员,此前一直对资助VR公司持怀疑态度,现在却变得十分热衷,于是他建议艾瑞比与马克•扎克伯格谈谈。

扎克伯格和艾瑞比之间的第一次通话持续了十分钟。“这款产品的最大市场是什么?”扎克伯格问道,“难道只是游戏?”

艾瑞比答道,至少在当前主要面向游戏领域。扎克伯格似乎就失去了兴趣。但在安德森完成投资几周后,艾瑞比给扎克伯格写了封电邮,建议他亲自体验下洛基的VR头盔。

扎克伯格对Oculus在视频游戏领域的野心并不太在意,但他希望公司产品粘合的用户不仅仅是当前的10亿人,而是全世界所有人。Facebook已经错过在手机这个主流领域大展拳脚的机会。扎克伯格认为,虚拟现实将成为下一个主流,该着手摸索这一领域。因此,他邀请艾瑞比在Facebook总部展示Oculus Rift原型机。

这次演示进展得很顺利,Oculus Rift表现得相当精彩。Facebook工程师科里•昂德莱奇卡表示,大家互相击掌庆贺。这位工程师帮助扎克伯格主管VR研究部门。

艾瑞比告诉扎克伯格,如果他感兴趣,还可以到Oculus总部体验更高级的版本。当扎克伯格来到Oculus总部时,洛基自我介绍后就离开了。“我是扎克伯格的大粉丝,”他说,“但我得回去工作。”

对洛基匆匆离去的唐突之举,扎克伯格似乎吃了一惊,但感到挺有意思。“他们有着Facebook也拥有的黑客文化,”他说,“正是这些共同的价值观使我们互相吸引,并感到舒适。”双方针对并购的商讨在随后数周展开,这期间Facebook出价约10亿美元。艾瑞比认为这一报价太低。这笔交易的可能性似乎越来越小。直到二月下旬,Facebook同意以190亿美元收购WhatsApp的消息引发了艾瑞比的关注。他通过电邮表示,希望与扎克伯格谈谈。

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扎克伯格决定并购Oculus

三月的一个周日,两人相约在扎克伯格家中露台上边会面边吃早午餐。他们叫了披萨外卖。扎克伯格提出新的报价:20多亿美元,以现金加股票的形式。鉴于Oculus还未发布产品,这一报价是丰厚的。扎克伯格承诺,被Facebook收购后,Oculus将独立运作,和Instagram、WhatsApp一样。Oculus肯定是要开拓游戏业务的,但未来需涉及更多领域:新闻、体育、电影和电视等等。扎克伯格说,“长远来看,我希望涉及尽可能多的领域,”但艾瑞比需尽快对他的报价予以回应,并承诺不把这一报价拿去与其他潜在并购方谈判。

那时Oculus的董事会拥有四名风投者,其中一人是安德森。并购协议的批准要经过董事会的批准。还没和Facebook竞争者接洽就把Oculus卖了,安德森可不乐意。艾瑞比回忆道,扎克伯格提出报价后,安德森再三表示:“不能这么做!”但最终董事会批准了这笔交易。

周日会面后仅三天,扎克伯格和艾瑞比、洛基再次见面,并敲定了这笔交易。当时他们共进晚餐,享用了蘑菇烩饭和扇贝。洛基回忆说,这顿饭如此美味。Facebook成为Oculus的收购者再合适不过了。洛基表示,希望余生都从事与VR相关的工作,能让这一行业壮大的事他都愿意做……那是一个他愿意居住其中的超级酷炫的世界。他对VR的未来有着天马行空的构想:“能够做任何事,体验一切,成为一切想成为的人。比起虚拟现实,还有什么更好的娱乐技术吗?没有了。”

敲定交易不到一个星期后,扎克伯格通过他的Facebook账号公开了这一消息。他描绘了虚拟现实的各种可能性。“想象一下,只需在家戴上头盔,就能坐在球场边观看比赛,在教室里同世界各地的老师和同学一起学习,‘面对面’地让医生诊断病情,”他写道,“虚拟现实曾经是科幻小说中的梦想。但是,互联网也曾是梦想,电脑和智能手机也是如此,但最终都成为了现实。”

虽然发行在即,但Rift并非尽善尽美。尽管艾瑞比大力宣传,但玩家长时间使用后仍会感到头晕。此外,大多数技术人员,包括扎克伯格在内,把Rift视为过渡产品。扎克伯格认为,Oculus以及它的竞争对手最终将打造更小的VR头盔,甚至VR眼镜或隐形眼镜。这些VR产品可以把虚拟的物品投射到现实世界中。例如,如果人们想下棋,只需打个响指,向咖啡桌做个手势,桌上就会呈现出虚拟的棋盘。

扎克伯格表示,这些设想或许五年十年内无法实现,但有些人对此持有更乐观的态度。 Magic Leap创始人阿伯维茨指出,“我们正在研发一些突破性的东西,不像把手机屏幕放在眼前这么简单。”他这么说显然是在讽刺Oculus等公司的设计。Magic Leap对旗下产品的开售时间守口如瓶,公司外部也鲜有人亲眼见过产品。一名发言人安迪•福凯表示,在短期内会揭开产品的神秘面纱,但拒绝透露更多信息。根据专利文件,Magic Leap的产品将是一副带数字投影仪的眼镜,投影仪将影像投射到眼前,用户就可以在办公室看见怪兽景象或在床上欣赏芭蕾舞蹈。

造成脑损伤?

阿伯维茨曾指出,除了头晕,Oculus Rift之类的VR产品可能对大脑造成更多伤害。他在一次采访中说,“无疑,Rift之类的近眼立体3D系统有可能造成大脑神经病学的改变。”他的意思是,Rift的全屏沉浸式体验可能会造成脑损伤,与他的投射式产品不同。他这么说颇有耍商业手腕的意味,而且对此也未有明确证据。

虚拟现实的支持者力求打消这些恐惧。前音乐视频导演克里斯•米尔克表示,“我使用VR产品的时间比大多数人多,我可不觉得我有脑损伤。”他认为,无论可能存在什么健康隐患,Rift及其他同类产品在艺术效果和移情体验上会带来更多的机遇,足以抵消这些隐患。

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